Hävituspataljonide nime ja eesmärki selgitab kujukalt ­Jossif ­Stalini kurikuulus raadiokõne 3. juulil, milles kutsuti üles rindelähedastes piirkondades teostama põletatud maa taktikat. „Kõik väärtuslik varandus, sealhulgas värvilised metallid, vili ja põletusained, mida ei saa välja vedada, tuleb tingimata hävitada.“ 

Eestis oli hävituspataljonide põhiülesanne võitlus metsavendadega, samuti põletatud maa taktika elluviimine. Sellega kaasnes jõhker terror tsiviilelanikkonna suhtes, õõvastavad sõjakuriteod, mille järgi teatakse ja mäletatakse hävituspataljone tänaseni.